RMS Athenia (II) (1923–1935)

De Athenia (II) was een in 1923 gebouwd passagiersschip van de Donaldson Atlantic Line uit Glasgow, dat werd gebruikt in het passagiers- en postverkeer tussen Groot-Brittannië en Canada. Ze werd op 3 september 1939 ongeveer 60 zeemijl ten zuiden van Rockall getorpedeerd door een Duitse onderzeeër en zonk de volgende dag. Ze was het eerste onder Britse vlag varende schip dat tijdens de Tweede Wereldoorlog door een Duitse U-boot tot zinken werd gebracht. 112 passagiers en bemanningsleden kwamen om het leven.

Het stoomturbineschip Athenia van 13.465 brt werd gebouwd op de scheepswerf Fairfield Shipbuilding and Engineering Company in Govan bij Glasgow. Het was het identieke zusterschip van de Letitia (13.475 brt), die twee jaar later op dezelfde scheepswerf te water werd gelaten. Beide schepen waren 163 meter lang, 20 meter breed en hadden elk een schoorsteen, twee masten en twee schroeven. Het waren de twee grootste schepen Anchor-Donaldson (een joint venture tussen Anchor Line en Donaldson Brothers) ooit in de vaart genomen. De Athenia was het tweede schip van de rederij dat deze naam droeg. De eerste Athenia kwam in 1904 in dienst en werd op 16 augustus 1917 door een Duitse U-boot ten noorden van het eiland Inishtrahull tot zinken gebracht, waarbij 15 doden vielen. Het schip werd beheerd door de Donaldson Line.

De tweede Athenia werd aangedreven door zes Brown-Curtiss-stoomturbines, met een vermogen van 9000 pk (WPS) en een maximale snelheid van 15 knopen. Het had twee double-ended en drie single-ended ketels. De passagiersverblijven zijn ontworpen voor 516 passagiers in de kajuitklasse en 1000 in de derde klasse. Net als bij de Letitia is de romp zwart gespoten en de bovenbouw wit. Het schip werd op 28 januari 1922 te water gelaten en op 19 april 1923 voor het eerst in Glasgow via Liverpool naar Quebec en Montreal gevaren.

De Athenia voer tijdens de zomermaanden langs de Letitia van Liverpool naar Quebec en Montreal, en naar Halifax en Saint John tijdens het winterseizoen toen de Saint Lawrence-rivier bevroren was. Dit was een joint venture in samenwerking met de Cunard Line. In 1927 werd het schip gemoderniseerd en aangepast aan veranderende omstandigheden. De nieuwe prijscategorieën Cabin klasse, Tourist klasse en Third klasse werden geïntroduceerd. De Athenia was uitgerust met 26 houten reddingsboten met in totaal 1828 plaatsen, 13 aan elke kant. Er waren ook 21 opvouwbare reddingsvlotten met nog eens 462 plaatsen en 1.600 reddingsvesten. In 1936 werd het schip overgeheveld van de rederij Anchor-Donaldson naar de Donaldson Atlantic Line.

Op vrijdag 1 september 1939 verliet de Athenia onder bevel van kapitein James Cook omstreeks 12.00 uur Glasgow voor haar laatste reis in vredestijd. In de ochtend van 2 september kwam ze Liverpool binnen en nam meer passagiers op. Om 16.30 uur, drie en een half uur te laat, werden de lijnen vrijgegeven. De Athenia verliet Liverpool zonder begeleiding. De bestemming was wederom Quebec en Montreal.

Aan boord waren 315 bemanningsleden en 1.102 passagiers. Door een speciale vergunning mocht het schip 200 mensen meer herbergen dan officieel was toegestaan. De dreigende staat van oorlog had geleid tot een stormloop naar de kassa’s van de rederijen in Groot-Brittannië. Duizenden mensen ontvluchtten Europa, waaronder buitenlandse toeristen en studenten, Amerikaanse zakenlieden en degenen die werden vervolgd door het naziregime. Op Athene waren vooral Canadezen en Amerikanen, maar ook 77 Polen en 39 voornamelijk joodse reizigers uit Duitsland en het geannexeerde Oostenrijk.

In de vroege ochtend van 3 september 1939 passeerde de stoomboot het eiland Inishtrahull aan de noordkust van Ierland. In de middag van dezelfde dag zag de commandant van de Duitse onderzeeër U 30, Kapitänleutnant Fritz-Julius Lemp, het schip in een zigzagkoers varen. Volgens zijn eigen verklaringen had hij moeite om het schip duidelijk te identificeren. Bovendien was onlangs een bevel ontvangen van het opperbevel van de marine om gewapende koopvaardijschepen (“Armed Merchant Cruisers“) te waarschuwen. Zonder zeker te zijn beschouwde Lemp de Athenia als een troepentransportschip en vuurde om 19:40 drie torpedo’s af op het nu gedimde schip, waarvan er één het doel in de achtersteven raakte.

Toen de U 30 een half uur later weer bovenkwam, merkte Lemp aan de noodoproepen van de Athenia op dat hij een ongewapend passagiersschip had getorpedeerd. Lemp besefte zijn fout en rende onmiddellijk weg van de plaats van het ongeval zonder om hulp te vragen en stuurde geen radioberichten. Hij liet ‘zijn mannen zweren niets over de aanval te zeggen, tegen wie dan ook. Als ze ooit de naam Athenia horen, mogen ze zelfs niets verklappen via gezichtsuitdrukkingen of gebaren.” Pas na zijn terugkeer maakte hij melding van het zinken van de Athenia.

De Athenia zonk de volgende ochtend rond 10:40 uur. Door het zinken kwamen 112 mensen (27 mannen, 69 vrouwen en 16 kinderen) om het leven, voornamelijk Britten en Canadezen, maar ook 4 Duitsers en 28 Amerikaanse staatsburgers. De meeste doden zijn veroorzaakt door de explosie na de torpedohit en door verschillende ongelukken met reddingsboten. Anderen stierven korte tijd later van uitputting of bezweken aan hun verwondingen. De Noorse tanker Knute Nelson, het Amerikaanse vrachtschip City of Flint, de Britse torpedojager Escort en het jacht van de Zweedse miljonair Axel Wenner-Gren, de Southern Cross, namen deel aan de redding van de schipbreukelingen.

Uit angst voor een herhaling van de gebeurtenissen rond de Lusitania in de Eerste Wereldoorlog en de latere toetreding van de Verenigde Staten tot de oorlog, werd het zinken geheim gehouden door het opperbevel van de marine, dat het incident eerder had ontkend, aangezien Amerikaanse passagiers onder de slachtoffers waren. van Athene waren. Op bevel van Karl Dönitz moest Lemp de pagina van 3 september uit het oorlogsdagboek van de U 30 verwijderen en een nieuwe invoegen, waarop een positie 200 zeemijl verder naar het westen was ingevoerd.

Propagandaminister Joseph Goebbels gaf de Engelsen de schuld van het zinken en beweerde dat het een “provocatie” was. Het Reichsministerium für Buitenlandse Zaken gaf de voormalige correspondent van de VS en Engeland, Adolf Halfeld, de opdracht om een ​​brochure op te stellen die in 1939 werd gepubliceerd in de talen van de bondgenoten van Duitsland, Italië en Japan, evenals in het Frans, Engels, Deens, Noors en Zweeds. Daarin citeerde Halfeld “Grand Admiral Dr. H. C. Raeder” dat de onderzeeër die naast de zinkende locatie stond 170 zeemijl verwijderd was van de zinkende plek op het moment dat de Athenia zonk. Halfeld beweerde in zijn pamflet dat het zinken werd veroorzaakt door Winston Churchill.

Pas toen een lid van de U-bootbemanning die in 1940 krijgsgevangen was gemaakt, na het einde van de oorlog getuigde, kwam de waarheid aan het licht. De zaak Athenia maakte ook deel uit van de aanklacht tegen Erich Raeder en Karl Dönitz in de processen van Neurenberg tegen de grote oorlogsmisdadigers.