RMS Aurania (1924–1942)

HMS Artifex was een reparatieschip van de Royal Navy vanaf het einde van de Tweede Wereldoorlog tot in de Koude Oorlog. Gelanceerd als de Cunard-voering RMS Aurania, werd ze bij het uitbreken van de oorlog gevorderd om als gewapende koopvaardijcruiser te dienen. Beschadigd door een U-boot tijdens het varen met een Atlantisch konvooi, werd ze ronduit gekocht en omgebouwd tot een drijvende werkplaats, waar ze de rest van haar leven als ondersteuningsschip voor de marine doorbracht.


Als een van de “A-klasse” oceaanstomers van na de Eerste Wereldoorlog, werd RMS Aurania gebouwd door Swan Hunter and Wigham Richardson Ltd. op hun werf in Wallsend-on-Tyne voor Cunard en te water gelaten op 6 februari 1924. Haar zussen waren RMS Alaunia en RMS Ausonia. Met de fusie van Cunard en de White Star Line in 1933, bleef ze dienen bij het resulterende bedrijf, Cunard White Star Ltd.

Toen de oorlog op de loer lag, werd ze op 30 augustus 1939 door de Admiraliteit gevorderd en omgebouwd om te dienen als een bewapende koopvaardijkruiser, waarbij een aantal kanonnen moest worden geplaatst. De conversie werd voltooid op 2 oktober 1939. Na voltooiing van het werk ging ze in dienst om de handel door de Noord-Atlantische Oceaan te beschermen en de konvooien te dekken. Ze werd aanvankelijk toegewezen aan de Northern Patrol, gevolgd door de Bermuda en Halifax Escort Force en vervolgens de North Atlantic Escort Force.

Op 21 oktober 1941 voer ze als escorte voor konvooi SL 89, op weg van Halifax naar de Clyde. Ze strompelde achter het konvooi met een groep van vier andere gewapende koopvaardijkruisers en werd waargenomen door U-123, onder bevel van Reinhard Hardegen. Om 04.28 uur vuurde hij drie torpedo’s op haar af, waarvan twee de Aurania in de boeg en onder de brug raakten. Het schip begon te overstromen bij ruim nummer 3, waardoor een lijst naar bakboord ontstond die uiteindelijk 25 graden bereikte. De lading lege vaten van de Aurania zorgde ervoor dat ze drijvend bleef, en de kapitein was in staat om de lijst terug te brengen tot 15 graden en weer op weg te gaan.Ondertussen hadden andere konvooiescortes de U-123 weggejaagd. Tijdens de verwarring was er een reddingsboot te water gelaten met daarin zes mannen, maar deze kwam te water toen hij het water raakte. Een van de escortes, de Hunt-klasse torpedojager HMS Croome, pakte drie van de mannen op, maar kon de anderen niet vinden. Enkele uren later kwam de U-123 de zinkende reddingsboot tegen, met een enkele overlevende, en nam hem gevangen. Ondertussen werd Aurania terug naar Rothesay Bay begeleid door de sloep HMS Totland, die op 23 oktober aankwam. De Duitsers beweerden dat ze tot zinken was gebracht.

Ze werd opgelegd en bracht de periode tussen november 1941 en maart 1942 door bij Plymouth Command. Ze werd op 24 maart 1942 door de Admiraliteit gekocht en geselecteerd voor conversie naar een zwaar reparatieschip. Het werk begon in december en duurde tot juli 1944. Ze kreeg in augustus de opdracht als HMS Artifex en werd na het uitvoeren van proeven klaargemaakt voor gebruik in het theater in de Stille Oceaan. Ze zeilde begin 1945 naar de British Pacific Fleet en werd in maart ingezet vanuit Manus op de Admiraliteitseilanden, ter ondersteuning van de schepen van Task Force 57. Artifex trok op 19 april door naar Leyte om schepen te ondersteunen die betrokken waren bij de aanvallen op de vliegvelden op de Sakishima-Gunto-eilanden. Ze bleef hier de hele maand april en een groot deel van mei en zeilde op 20 mei weer naar Manus. Ze bleef hier voor de rest van de oorlog. Na te zijn vrijgelaten uit de Britse Pacific Fleet in september zeilde ze terug naar Groot-Brittannië.

Artifex werd na haar terugkeer in dienst gehouden en werd toegewezen aan het opleidingsinstituut HMS Caledonia in Rosyth, dat werd gebruikt om leerjongens op te leiden. Ze bleef hier als opleidingsschip tot 1955, toen ze werd afbetaald en teruggebracht tot de reserve. Ze bleef echter in Caledonia gevestigd als een aanbesteding. Ze werd uiteindelijk op de werf gelegd en op de verwijderingslijst geplaatst. HMS Artifex werd op 28 december 1960 voor de sloop verkocht aan BISCO en vertrok op 7 januari 1961 op sleeptouw uit Rosyth, op weg naar de scheepsslopers in Spezia.