RMS Laconia (ll)(1922–1942)

De tweede RMS Laconia was een Cunard oceanliner, gebouwd door Swan, Hunter & Wigham Richardson als opvolger van de 1911-1917 Laconia. Het nieuwe schip werd gelanceerd op 9 april 1921 en maakte haar eerste reis op 25 mei 1922 van Southampton naar New York City. Bij het uitbreken van de Tweede Wereldoorlog werd ze omgebouwd tot een Armed Merchant Cruiser en vervolgens tot een troepentransportschip. Net als haar voorganger, tot zinken gebracht tijdens de Eerste Wereldoorlog, werd ook deze Laconia verwoest door een Duitse onderzeeër. Sommige schattingen van het dodental hebben gesuggereerd dat meer dan 1.658 mensen werden gedood toen de Laconia zonk. De U-bootcommandant Werner Hartenstein voerde vervolgens een dramatische poging uit om de passagiers en de bemanning van Laconia te redden, waarbij extra Duitse U-boten betrokken waren en bekend werd als het Laconia-incident.

Laconia was 601 voet 3 inch (183,26 m) lang, met een straal van 73 voet 7 inch (22,43 m). Ze had een diepte van 40 voet 6 inch (12,34 m) en een diepgang van 32 voet 8 inch (9,96 m). Ze werd aangedreven door zes stoomturbines van 2.561 nhp, die via dubbele reductietandwielen dubbele schroefpropellers aandreven. De turbines zijn gemaakt door de Wallsend Slipway & Engineering Company, Newcastle upon Tyne. Naast haar passagiersaccommodatie had Laconia 55.089 kubieke voet (1.531,6 m3) gekoelde laadruimte.

Laconia werd gebouwd door Swan, Hunter & Wigham Richardson Ltd, Wallsend, Northumberland. Gelanceerd op 9 april 1921, werd ze in januari 1922 voltooid. Haar haven van registratie was Liverpool. De codeletters KLWT en United Kingdom Official Number 145925 werden toegewezen. Als Royal Mail Ship had Laconia het recht om het Royal Mail “kroon”-logo als onderdeel van het embleem weer te geven.

Op 21 november 1922 begon Laconia aan een rond-de-wereld cruise, een charter van de American Express Company, die 130 dagen duurde en 22 havens aandeed, met 347 passagiers, voornamelijk vakantiegangers. Dit was de eerste ononderbroken rondvaart van de wereld door een passagiersschip, een reis die later de eerste wereldcruise werd genoemd. Laconia voer van de late lente tot de vroege winter voornamelijk op de trans-Atlantische dienst Liverpool-Boston-New York van Cunard, terwijl ze van januari tot april werd gebruikt voor uitgebreide cruises naar warmere streken.

Op 8 september 1925 kwam Laconia in aanvaring met de Britse schoener Lucia P. Dow in de Atlantische Oceaan, 60 zeemijl (110 km) ten oosten van Nantucket, Massachusetts, Verenigde Staten. Laconia sleepte de schoener 120 zeemijl (220 km) voordat hij de sleep overdroeg aan de Amerikaanse sleepboot Resolute. In 1934 werden haar codeletters veranderd in GJCD. Op 24 september 1934 was Laconia betrokken bij een aanvaring voor de Amerikaanse kust, terwijl ze in dichte mist van Boston naar New York reisde. Het ramde de bakboordzijde van Pan Royal, een Amerikaans vrachtschip. Beide schepen liepen ernstige schade op, maar konden op eigen kracht verder. Laconia keerde terug naar New York voor reparaties en hervatte de cruise in 1935.

Op 4 september 1939 werd Laconia gevorderd door de Admiraliteit en omgebouwd tot een bewapende koopvaardijkruiser. In januari 1940 was ze uitgerust met acht zes-inch kanonnen en twee 3-inch hoge-hoekkanonnen. Na proeven van het Isle of Wight, scheepte ze zich in met goud en voer op 23 januari naar Portland, Maine en Halifax, Nova Scotia. Ze bracht de volgende maanden door met het begeleiden van konvooien naar Bermuda en naar punten in het midden van de Atlantische Oceaan, waar ze zich zouden aansluiten bij andere konvooien.

Op 9 juni liep ze aan de grond in het Bedford Basin in Halifax, waarbij ze aanzienlijke schade opliep en de reparaties werden pas eind juli voltooid. In oktober werd haar passagiersverblijf ontmanteld en sommige gebieden werden gevuld met olievaten om extra drijfvermogen te bieden, zodat ze langer zou blijven drijven als ze werd getorpedeerd.

Tijdens de periode juni-augustus 1941 keerde Laconia terug naar St John, New Brunswick en werd omgebouwd en keerde daarna terug naar Liverpool om te worden gebruikt als troepentransport voor de rest van de oorlog. Op 12 september 1941 kwam ze aan in Bidston Dock, Birkenhead en werd ze overgenomen door Cammell Laird and Company om te worden omgebouwd. Begin 1942 was het werk voltooid en de volgende zes maanden maakte ze troepenreizen naar het Midden-Oosten. Op een dergelijke reis werd het schip gebruikt om krijgsgevangenen te vervoeren, voornamelijk Italiaanse. Ze reisde naar Kaapstad en zette vervolgens koers naar Freetown, een zigzagkoers volgend en ’s nachts ontwijkend sturen.

Op 12 september 1942, om 20:10, 130 mijl (210 km) ten noord-noordoosten van Ascension Island, werd Laconia aan stuurboordzijde geraakt door een torpedo afgevuurd door U-boot U-156. Er was een explosie in het ruim en veel van de Italiaanse gevangenen aan boord waren op slag dood. Het schip nam meteen een lijst naar stuurboord en zette zich zwaar neer bij de boeg. Kapitein Rudolph Sharp, die ook het bevel had gehad over een ander Cunard-schip, RMS Lancastria toen het door vijandelijk optreden tot zinken werd gebracht, kreeg de situatie onder controle toen een tweede torpedo het nummer twee-ruim trof. Op het moment van de aanval vervoerde de Laconia 268 Brits personeel (waaronder veel vrouwen en verpleegsters), 160 Poolse soldaten (die de wacht hielden), meer dan 80 burgers en ongeveer 1.800 Italiaanse krijgsgevangenen.

Kapitein Sharp gaf opdracht het schip te verlaten en de vrouwen, kinderen en gewonden eerst in de reddingsboten te brengen. Tegen die tijd was het vooronder van het schip overspoeld. Sommige van de 32 reddingsboten waren vernietigd door de explosies. Volgens Italiaanse overlevenden werden veel van de krijgsgevangenen opgesloten in de ruimen, en sommigen van degenen die ontsnapten en probeerden aan boord te gaan van reddingsboten en reddingsvlotten werden door hun Poolse ontvoerders beschoten of met bajonetten vastgemaakt. Terwijl de meeste Britse en Poolse troepen en bemanningsleden het overleefden, werden slechts 415 Italianen gered, van de 1809 die aan boord waren geweest.

Om 21:11 zonk Laconia, boog eerst, haar achtersteven ging rechtop staan, met Sharp zelf en veel van de Italiaanse gevangenen nog steeds aan boord. De vooruitzichten voor degenen die aan het schip ontsnapten waren slechts iets beter; haaien kwamen veel voor in het gebied en de reddingsboten waren op drift in het midden van de Atlantische Oceaan met weinig hoop op redding.

Toen Kapitänleutnant Werner Hartenstein, bevelvoerend officier van de U-156, besefte dat er burgers en krijgsgevangenen aan boord waren, dook hij op om overlevenden te redden en vroeg BdU (het U-bootcommando in Duitsland) om hulp. Er werden verschillende U-boten gestuurd; ze voerden allemaal Rode Kruis-vlaggen en gaven via de radio aan dat er een reddingsoperatie aan de gang was.

De volgende ochtend zag een USAAF B-24 Liberator-vliegtuig de reddingspogingen. Hartenstein gebaarde de piloot voor assistentie, die vervolgens de Amerikaanse basis op Ascension Island op de hoogte bracht van de situatie. De hoge officier die daar dienst had, Robert C. Richardson III, die later beweerde niet op de hoogte te zijn van het radiobericht van de Duitsers, gaf roekeloos bevel de U-boten aan te vallen. Ondanks dat de Liberator-bemanning duidelijk de Rode Kruis-vlaggen zag, zetten ze hun aanval door.

De overlevenden verzamelden zich op het dek van de onderzeeërs en de gesleepte reddingsboten, terwijl de B-24 verschillende dodelijke aanvalsruns maakte op de U-156. De Duitsers gaven hun onderzeeërs het bevel om te duiken en lieten veel overlevenden achter. Na het incident vaardigde admiraal Karl Dönitz de Laconia Order uit, waarmee hij zijn commandanten voortaan opdroeg geen overlevenden te redden na aanvallen. Vichy-Franse schepen redden 1.083 personen uit de reddingsboten en namen de door de vier onderzeeërs opgepikte personen aan boord, en in totaal overleefden ongeveer 1.500 het zinken. Andere bronnen stellen dat slechts 1.083 het overleefden en naar schatting 1.658 mensen stierven (98 bemanningsleden, 133 passagiers, 33 Poolse bewakers en 1.394 Italiaanse gevangenen), hoewel sommige schattingen het erover eens zijn dat het dodental wel 1.757 bedroeg. Op de Laconia verloren meer mensen het leven dan op de Titanic.

Onder de Franse schepen die betrokken waren bij de redding waren Annamite, Dumont-d’Urville en Gloire.

Op 6 en 7 januari 2011 zond BBC2 in het Verenigd Koninkrijk The Sinking of the Laconia uit, een tweedelige dramatisering van het zinken van Laconia.[16] Het zinken van de RMS Laconia was te zien in de Animal Planet-show, River Monsters, in een aflevering met de titel “Killers from the Abyss”, waarin de haaienaanvallen op de overlevenden van het zinken werden onderzocht.